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谁被歧视(一)

( 生词可双击或拖选划词翻译 )

  三、谁被歧视

  之所以很多人直觉上认为到了国外英语自然就会好的另一个原因,是这种说法对于小孩子来说,基本上是正确的,而我们却误以为对成年人也适用。多年来的研究和统计发现,儿童来到外语环境,几乎无一例外地,顺利地并且较为迅速地掌握了外语,而最终达到或接近母语水平。但成人来到外语环境下,掌握外语的速度普遍比儿童慢且程度参差不齐,最终真正达到高水平和高流利程度的人是极少数。

  童言可畏  

  一直以来,人们的普遍观察和实验都显示小孩学外语的能力远超过成年人。比如成年人和小孩一起到国外,尽管这些成年人以前有过多年外语学习的基础,但到了新的语言环境,学这种语言还是很吃力,最终词句的使用有很多缺陷,比小孩子差很多,口音也改不掉( Lightbown & Spada, 1999)。但是家里的小孩子很快就流利地掌握了新语言,并且口音纯正,普遍成为了家长们出门的翻译。父母如果会讲多种语言,家里的小孩子往往几岁之内几种语言都能流利交流。

  有的专家这样描述移民的语言状况:成年移民与他们的孩子都暴露于相同条件的外语环境中,儿童可以保证达到流利程度,成年人却不能。即使成年移民还能得到额外的“特殊语言课程”( ESL等)帮助,从而学会简单的“生存”外语,但外语能力根本无法跟他们的孩子们相比( Hagen,2001)。

  很多中国移民来到国外都发现,自己虽然以前学过很多年英语,但到了国外以后,家里那个从没学过外语的小孩子却很快掌握了流利的外语,自己却还在那里挣扎。就连我们敬爱的俞敏洪老师,到了国外也曾无限慨叹,自己学和教了几十年英文,单词量十几万(比一般老外多了几倍),但讲起英语来还不如自己在加拿大生的四岁的女儿流利。大家来到国外就会发现,其他国家的成年移民,来到国外多年后英语也都很差,在国外一般不觉得这个现象有什么稀奇的。现在也有些在英语环境居住了很多年,但是英语不好的“外国人”来中国出差或工作,大家对此也越见越多了,经常听到一些小白领们抱怨他们公司那老外英语不流利,水平又低口音又重,还没自己的英语好呢。

  美国政府对此现象也很了解,希望通过各种办法解决移民英语能力太低这一问题。比如大家知道,一般拿到绿卡的人在美国呆满 5年才能申请转美国公民。美国政府发现大部分移民 5年以后英文还都很差,于是试图通过修改移民政策鼓励学英文,曾提出这样的提案:如果拿到绿卡后,谁 4年就可以把英文说流利,通过一个英语水平考试,第 4年就给公民权。但美国的语言专家们纷纷起来反对,骂政府愚蠢。大部分人明明 5年都学不会,奖励其中英语本来就好的人也不能让其他人学会呀?专家们比喻说:比如大家都是饥民,你应该想办法让大家吃饱,而不是奖励其中最胖的人呀!在美国,老百姓是可以批评政府的,于是这一对政府的指责被登在了 2005年6月美国全国发行的报纸《今日美国》( USA Today)上。这一提案后来果然没有被通过。

  儿童在外语环境下掌握外语有天生的优势,成年人则很慢很吃力。那成年人在国外一般需要多长时间才能把外语说得比较流利呢?一些语言专家有很详细的定量研究。比如发现如果能维持外语环境(不能每天缩在本族人中),那么外语达到流利程度需要的时间是用自己的年龄除以一个系数 n,该系数 n等于 6。也就是说,如果 30岁到国外,用 30除以 6等于 5,所以一般需要5年时间,才会达到比较流利的程度。很多出国学习和工作 5年以上的中国同学,英语有可能是非常流利的。但我们发现,由于有很多人刚到国外时的英语基础太差,交流太困难,导致很少有外国人愿意与其交流,也就使他们很难维持正常的外语环境,这个原因又加剧了移民和留学生们的外语困境。

  用年龄除以 6,那不是年龄越小,外语学得越快?是这样的。一般来说,小孩子(严格讲是12岁以下)到了国外环境,就算以前是零基础,只需要大约一两年的时间,每天几小时的语言接触,外语就讲得非常流利了,几乎都能做到口音纯正,而且年龄越小学得越快(当然太小的婴儿除外)。语言专家在对移民到美国的中国儿童(5-9岁)和青少年( 12-16岁)在英语环境中的表现时发现,在英语环境中一年以后,9岁以下儿童的英语比汉语能力高,平时更偏好使用英语而非汉语,同时更喜欢英语环境和交讲英语的朋友。而12岁以上年龄组的同学,到美国 3年以后,仍然偏好使用汉语( Jia and Anderson, 2003)。

 

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